LA POSTA

7 agosto 2009

El telescopio espacial que verá lo invisible

Filed under: Astronomía — Elias @ 02:03

La Agencia Europea del Espacio lanzó un observatorio con ojos infrarrojos que volverá visible lo que nunca lo ha sido.

Imagen del telescopio Herschel

Imagen del telescopio Herschel

Cuando miramos la Vía Láctea de noche vemos una banda luminosa que atraviesa el cielo, formada por la luz de los miles de millones de estrellas de nuestra galaxia. Sobre esta banda blanca se ven trazos negros: nubes densas de gas y polvo que bloquean la luz del fondo. Si en lugar de mirar el cielo a simple vista usáramos un detector de luz infrarroja, esas nubes de polvo serían transparentes, y podríamos ver dentro y detrás de ellas. En última instancia ésa será la labor del gigantesco telescopio espacial Herschel que ha lanzado la Agencia Europea del Espacio (ESA): revelar multitud de objetos, fenómenos y procesos que resultan invisibles para los telescopios que ven la misma luz que nuestros ojos. Herschel, con sus ojos infrarrojos, volverá visible lo que nunca lo ha sido hasta ahora.

El desarrollo del telescopio espacial Herschel fue un largo y difícil proceso que duró más de una década, desde el dibujo conceptual en las pizarras de las universidades, pasando por las numerosas fases de diseño industrial hasta terminar en el interior del cohete que lo puso en órbita. Ha sido, además, un proceso en que han participado centenares de científicos e ingenieros de todos los Estados miembros de la ESA. Los tres instrumentos científicos fueron diseñados y desarrollados por grandes consorcios académicos e industriales, que incluyen contribuciones externas de individuos y organizaciones en Estados Unidos (coordinados por la NASA), Canadá, Polonia, Rusia y Taiwan.

Herschel analizará con gran detalle la composición química de los cuerpos del Sistema Solar, y más en concreto de los cometas. Esto permitirá mejorar enormemente nuestra teoría actual sobre la formación de los planetas y sobre la aparición de la vida en la Tierra. Los cometas son bolas de hielo sucio que mantienen una composición química muy parecida a la que debió de existir durante las primeras fases de formación del Sistema Solar, hace unos 4.500 millones de años.

Es también fundamental tener acceso al interior de algunas nubes interestelares oscuras, en cuyo interior se están formando estrellas. Hoy sabemos que los planetas se forman a partir de un disco de material que rodea la estrella tras su formación. No obstante, cómo se forman exactamente las estrellas en estas nubes, cuántas de ellas pueden tener planetas y cuáles son los distintos tipos de planetas que se pueden formar son apasionantes cuestiones aún por resolver. Algunas de las respuestas a estas preguntas siguen ocultas dentro de estas nubes opacas; Herschel contribuirá a su esclarecimiento desvelándonos lo que ocurre en su interior.

Bruno Merín Martín, astrónomo de la ESA en el Centro Europeo de Astronomía Espacial

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