LA POSTA

10 marzo 2012

Tormenta Solar

Filed under: Astronomía, Ciencia — Elias @ 03:27

Cada once años, la actividad del Sol alcanza su punto máximo. Aparecen manchas solares, que son zonas más frías y de color oscuro, con fuertes campos magnéticos. La diferencia térmica causa erupciones solares, grandes y violentas llamaradas. Las llamaradas se clasifican de acuerdo a su fuerza. Las más pequeñas son de clase B, seguidas de C, M y X, las más grandes. Al igual que en la escala de Richter para los terremotos, cada letra representa un incremento de diez veces en la producción de energía. Así, una X es 10 veces mayor que una M y 100 veces superior a una C. Dentro de cada letra, hay una escala más de 1 a 9. La X.9 sería la llamarada más salvaje.

La tormenta Solar y el campo magnético de la Tierra

Diagrama de una tormenta Solar

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

La llamarada de clase M, cuyo CME puede golpear de refilón el campo magnético de nuestro planeta este martes, es suficientemente potente como para causar apagones de radio en los polos. El Observatorio de Dinámica Solar (SDO) de la NASA espera que se incrementen las auroras en altas latitudes. Los expertos señalan que la actual temporada de tormentas solares es la más intensa desde septiembre de 2005. En enero, los científicos detectaron dos llamaradas en cuatro días seguidas de ondas expansivas de miles de millones de toneladas de plasma desplazándose a unos 8 millones de kilómetros por hora. La onda causada por la segunda erupción alcanzó la Tierra en unas 34 horas, antes de lo que es habitual -que suele ser dos o más días-, y varios vuelos que debían sobrevolar el Ártico fueron desviadospara evitar el exceso de radiación. Las auroras boreales fueron más intensas que nunca e incluso pudieron verse en Escocia.

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20 febrero 2010

Materia oscura

Filed under: Astronomía — Elias @ 22:10

¿Es ésta la primera partícula de materia oscura?

El primer mapa en 3D de la materia oscura del Universo. La materia oscura, tal y como los científicos creen que se distribuyen en el Universo.

De confirmarse, podríamos encontrarnos ante el mayor descubrimiento en muchos años en el mundo de la Física, un hallazgo que daría la vuelta por completo a los parámetros científicos que manejamos ahora. Un equipo de científicos, entre los que se encuentran investigadores de la Universidad de Florida (EE.UU.), ha encontrado la que puede ser la primera partícula de materia oscura. Las pruebas aún no son concluyentes, pero sí muy esperanzadoras. No se trata de rumores. El estudio ha sido publicado en la edición online de la prestigiosa revista Science.

La materia «ordinaria», la que conocemos, da forma a todo lo que podemos ver, desde un pequeño insecto a una galaxia, pero los científicos creen que sólo suma el 4% del Universo. El resto, un inmenso 96%, está compuesto por materia y energía que no conocemos, razón por la que las hemos llamado «oscuras». La materia oscura daría cuenta, según los investigadores, de otro 20% de la masa total del universo (el restante 77% estaría hecho de energía oscura, un concepto aún más extraño y desconocido). Por eso, encontrar una partícula tan especial supondría un magnífico acontecimiento. Tras nueve años de búsqueda, quizás hayamos dado el primer paso. El detector CDMS (Cryogenic Dark Matter Search), construido en las profundidades de la mina Soudan, una antigua explotación de hierro en Minnesota, ha captado dos posibles partículas de este tipo, también conocidas como WIMPS. Entre sus características conocidas, se encuentran que sólo reaccionan ante dos de las cuatro fuerzas de la naturaleza (la gravedad y la fuerza nuclear débil, responsable de la radiación). Pero no todo está ganado. Según los expertos de la Universidad de Florida, hay una oportunidad entre cuatro de que estas partículas sean simplemente «ruido de fondo». «Es algo complicado, los números son demasiado pequeños», admite Tarek Saab, uno de los físicos que participa en el experimento junto a docenas de colegas.

Contenido del universo WMAP revela que entre los contenidos del universo se incluye un 4% de átomos, los bloques constitutivos de las estrellas y de los planetas. La materia oscura comprende un 22%, y el 74% restante corresponde a la energía oscura. Esta energía es la responsible por la aceleración actual de la expansión del universo.

Los científicos reconocieron hace décadas que la velocidad de rotación de las galaxias y el comportamiento de los cúmulos de galaxias no podían explicarse por las fuerzas tradicionales de la gravedad. Otra cosa -algo invisible, imperceptible pero muy potente- tenía que ejercer la fuerza necesaria para que la galaxias rotasen a más velocidad de la esperada y otras anomalías similares. A esto se ha llamado materia oscura -oscura porque no refleja ni absorbe la luz de ninguna forma-, que, a pesar de su innegable influencia, nunca ha podido ser observada directamente.

El nuevo hallazgo, aunque aún no puede confirmarse, ayuda a eliminar algunas teorías más o menos vigentes sobre la materia oscura, delimita el perfil de los WIMPS y puede acelerar la carrera para detectarlos. «Mucha gente cree que estamos extraordinarmente cerca, no sólo nosotros», afirma Saab. No falta mucho. «Ciertamente, en los próximos cinco años, alguien verá una señal clara». (Fuente: http://www.abc.es)

Y para comprender mejor lo que es la materia oscura,  vean este video.

13 enero 2010

Vídeo del universo

Filed under: Astronomía — Elias @ 02:19

Nuestro amado planeta Tierra

Nuestra galaxia

Hace unas semanas, el Museo

La parte vacia es una zona desconocida para nosotros

Americano de Historia Natural colgó en la red este espectacular vídeo, una reconstrucción informática que muestra un “viaje” desde la superficie de la Tierra hasta los límites del universo conocido.

Y he de decir que es de los mejores, si no el mejor, de todos los que vi  sobre el tema. Por casualidad volví a encontrármelo ahora, y esta vez no pude resistirme a colgarlo en el Blog. Desde su publicación, casi dos millones de personas lo han visto ya en la web del museo, pero en Argentina este excepcional trabajo sigue siendo prácticamente desconocido.
Lo que hace que este vídeo sea único y diferente a la mayoría de los que se han hecho hasta ahora es que todo lo que en él aparece está basado en datos reales. Es decir, que no se trata de un vídeo “artístico” realizado según simples criterios estéticos, sino de una auténtica reconstrucción, pieza a pieza, de todo lo que sabemos sobre el universo en que vivimos.
Todo, desde las trayectorias de los satélites que orbitan la Tierra, hasta la posición de todas las estrellas, galaxias o lejanísimos quasares, está basado exactamente en los datos que tenemos sobre cada uno de esos objetos. O para ser más precisos, en los datos del Sloan Digital Sky Survey, que componen la que quizá sea la visión más completa del universo de que disponemos hasta el momento.
A pesar de todo, y debido a la posición geográfica en la que se encuentra el telescopio de dos metros y medio del Apache Point Observatory, en Nuevo México, que es el que utiliza el Sloan Digital Sky Survey, existen zonas “oscuras”, es decir, áreas del universo que el telescopio, físicamente, no puede observar. Por eso, en el vídeo, la distribución de las galaxias observadas tiene la forma de dos conos unidos por la punta (el punto de unión es la Tierra), y el resto aparece en negro.
En total, el trabajo comprende casi un millón de galaxias y más de 120.000 quasares. El viaje, que comienza en el Himalaya, termina en el límite mismo de lo que podemos observar con los instrumentos más potentes de ue disponemos, los ecos del Big Bang, a 13.700 millones de años luz de distancia, y sirve para que todos nos demos cuenta, de una forma directa y visual, de lo insignificantemente pequeño que es nuestro mundo, incluso nuestra galaxia, si se compara con todo lo que hay “ahí fuera”

12 enero 2010

prueba

Filed under: Astronomía — Elias @ 19:03

Veamos como funciona todo esto.

Hallan un nuevo planeta extrasolar por casualidad

Recreación del planeta extrasolar BD+201790 b. | Hernán Obispo

Investigadores de la Universidad Complutense de Madrid han descubierto el planeta extrasolar más joven localizado hasta ahora en torno a una estrella. El hallazgo, que se ha publicado en la revista ‘Astronomy and Astrophysis’, se produjo por casualidad, pero cubre un vacío científico en las edades estelares.

María Magdalena Hernán Obispo, que realiza su tesis sobre la actividad magnética de las estrellas jóvenes y ha dirigido este trabajo, se topó con el astro cuando analizaba la velocidad radial de la estrella BD+20 1790, en la constelación de Géminis, con los datos que había tomado en los observatorios de Calar Alto (Almería), el Telescopio Nazionale Galileo (La Palma) y el Liverpool Telescope.

Esta técnica, de análisis de la velocidad radial, es la que ha servido para descubrir el 90% de los más de 430 exoplanetas que se conocen. “En este caso, observé que esa velocidad no variaba en el periodo que correspondía a una estrella de este tipo, así que tenía que ser un planeta. No lo buscaba, pero lo encontré”, reconoce la investigadora.

Con la colaboración de otros astrofísicos de la Complutense y otras instituciones, ha averiguado que el planeta, bautizado BB+20 1790 b, tiene únicamente 35 millones de años y se trata de un ‘Júpiter caliente’, es decir, un gigante gaseoso (con seis veces la masa de nuestro Júpiter) que está situado muy cerca de su estrella.

Hernán Obispo explica que su especial interés radica en que es un planeta muy joven, por lo que puede ayudar a entender cómo se produce su formación a partir de los discos de materia que rodean las estrellas y que se disipan a los 10 millones de años. El BD+20 1790 b, que aún está en su etapa infantil, será de gran utilidad para comprender mejor cómo, cuándo y dónde se forman estos astros.

De hecho, el anterior exoplaneta más joven, de la estrella HD70573, se estima que tiene 100 millones de años, tres veces más que el ahora localizado. “Podemos decir que se trata del ‘eslabón perdido’ entre una estrella en la que se están formando los planetas y un sistema como el Sol, con muchos miles de millones de años”, añade la astrónoma.

Tras este gran hallazgo, Hernán Obispo, de 36 años, ya prepara otros dos artículos científicos sobre el mismo astro, en concreto sobre cómo la presencia del exoplaneta está ampliando la actividad magnética de la estrella a la que orbita.

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10 noviembre 2009

nuevo tipo de supernova

Filed under: Astronomía — Elias @ 02:32

Un nuevo tipo de supernova

nuevotipodesupernova

Recreación artística del sistema estelar AM-CV.| Tony Piro.

Investigadores de la Universidad de California en Berkeley y el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley en Estados Unidos han identificado una nueva categoría de supernovas, las grandes explosiones estelares. Los resultados de su trabajo se publican en ‘Science Express’, la edición digital de la revista ‘Science’.

Los astrónomos han identificado una supernova que parece ser un tipo que predecían los modelos teóricos pero que nunca se había observado antes. Las supernovas suelen clasificarse según las líneas de los indicadores en el espectro de radiación que emiten. Los dos principales tipos se desarrollan a partir de la explosión de enanas blancas y el colapso de estrellas masivas.

Los científicos, dirigidos por Dovi Poznanaski, informan ahora de que la supernova 2002bj pertenece a una categoría propia. Su espectro sugiere que evolucionó extremadamente rápido y produjo una inusual combinación de elementos.

Los autores proponen que SN 2002bj se formó a través de un mecanismo “.Ia” previamente planteado a nivel teórico en el que participa una detonación de helio sobre una enana blanca, eyectando una pequeña cubierta de material.

Nuevos planetas

Filed under: Astronomía — Elias @ 02:27

Nuevos planetas, pero cerca de la Tierra

planetResulta sorprendente ver tanto astrónomo junto. Y todos de la misma especialidad, y con una obsesión compartida: encontrar nuevos planetas habitables. Entre sesión y sesión, se les puede ver en corrillos, solos o acompañados, enfrascados en la lectura de algún complicado análisis de datos o en conversaciones técnicas, sentados en cualquier esquina, buscando el servicio de caballeros o acechando en la sala de conferencias a sus colegas, siempre dispuestos a hacerse entre ellos las preguntas más inoportunas. Ayer se inauguró en CosmoCaixa de Barcelona el congreso “Pathways”, cuya misión es establecer las pautas a seguir para encontrar, en los próximos años, otros mundos que puedan ser habitados por el hombre.

Tras una breve intervención de Douglas Lin, de la Universidad de California y director del Instituto Kavli de Astronomía de la Universidad de Pekín, que sirvió como presentación, le tocó el turno a James F. Kasting, el geólogo planetario que dedica sus esfuerzos a averiguar dónde, exactamente, hay que buscar.

Y resulta que, para Kasting, el mejor lugar son las estrellas de la clase “M”. Esta clase de astros son, de lejos, el tipo de estrella más abundante en el Universo, con un apabullante 76%. Se trata de cuerpos no demasiado calientres (alrededor de 3000 grados, la mitad que el Sol), tranquilos y bien asentados. Y no suelen cometer “excesos”, como hacen las estrellas de otras categorías. Un buen número de las “M” son enanas rojas, aunque también las hay gigantes, como Betelgeuse o Antares.

Pues bien, por una serie de afortunadas circunstancias, entre ellas que están entre la clase de estrellas mejor estudiadas y comprendidas por los científicos, las de clase M llevan, por ahora, la mayor parte de las papeletas para ser las primeras que detectemos con planetas habitables.

Para hacerlo, Kasting insistió en que es necesario que se cumplan una serie de condiciones, entre ellas que exista agua en estado líquido. “Que nosotros sepamos -dijo Kasting- el agua es esencial para la vida. Algunos bioquímicos creen que puede haber formas de vida no basadas en el carbono y que no dependan del agua. Sin embargo, la mejor forma de empezar es buscando vida en planetas parecidos a la Tierra. Lo que implica que debemos seguir buscando las zonas habitables a la manera convencional”.

“Hasta el 9 de septiembre -explicó Kasting- la lista de planetas extrasolares conocidos es de 374 miembros, pero ninguno de ellos es demasiado interesante desde el punto de vista de la astrobiología”. ¿Las razones? Porque son demasiado grandes, demasiado diferentes a la Tierra, están demasiado lejos y prácticamente ninguno está en la zona de habitabilidad de su estrella.

Kepler, el telescopio espacial recién lanzado y que estudiará el brillo de más de cien mil estrellas buscando planetas terrestres tampoco nos sirve, según Kasting. “Aunque trabaje a la perfección y sin fallos -dijo- Kepler sólo encontrará planetas muy distantes… y necesitamos encontrar otros que estén más próximos”.

Toda una batería de nuevas misiones están en construcción o proyecto para agilizar la búsqueda, afinando mucho sus criterios. Pero el esfuerzo, para Kasting, merece la pena, ya que el premio puede ser enorme: todo un nuevo planeta para la Humanidad.

28 septiembre 2009

Descubierto el asteroide más amenazante para la Tierra

Filed under: Astronomía — Elias @ 00:53
asteroid-hits-earth-2--300x180Un profesor del Campo de Aprendizaje Montsec del Centro de Observación del Universo de Ager (Lérida), Josep Maria Bosch, ha descubierto un nuevo asteroide en órbita de la Tierra que ha resultado ser el que pasa más próximo al planeta, ya que se acercó a “sólo” 645.000 kilómetros de distancia.
Según ha informado la delegación de la Generalitat en Lérida, Bosch descubrió el asteroide el pasado 16 de septiembre desde su observatorio particular, ubicado en la población leridana de Santa Maria de Montmagastrell.
Al cabo de siete días, y tras la confirmación del descubrimiento por otros observatorios, el asteroide, que tiene un kilómetro de diámetro, ha recibido la denominación “2009 ST19” por el Minor Planet Center, organismo internacional que pertenece al Departamento de Astrofísica de la Universidad de Harvard.
Durante los siete días de seguimiento a que ha sido sometido el nuevo objeto espacial se le ha podido trazar una órbita provisional y se ha visto que se trata de un “Apolo”, una clase de asteroides potencialmente peligrosos para nuestro planeta, puesto que tienen órbitas que se cruzan con la de la Tierra.
El más próximo a la TierraEl “2009 ST19” es el asteroide de categoría grande que más se ha acercado a la Tierra desde que se siguen estos objetos estelares, puesto que en el momento de máxima proximidad a la Tierra pasó a sólo 645.000 kilómetros de distancia, según informan desde la delegación del Gobierno catalán en Lérida. Para encontrar un antecedente similar hay que remontarse al año 1937, cuando el asteroide Hermes pasó a 750.000 kilómetros de la Tierra.
A raíz de este descubrimiento, el Minor Planet Center ha llevado a cabo una intensa actividad para establecer una órbita lo suficiente fiable en un mínimo de tiempo para conocer en detalle las posiciones relativas de la Tierra y el potencial de impacto del nuevo asteroide.
Los asteroides son cuerpos menores del Sistema Solar y mayoritariamente orbitan en un espacio comprendido entre las órbitas de Marte y Júpiter, por lo cual no representan ningún peligro.

24 septiembre 2009

Devoradores de estrellas

Filed under: Astronomía — Elias @ 16:56

Parásitos espaciales que devoran estrellas

En ocasiones, y sin que nadie sepa cómo ni dónde se van a producir, los astrónomos detectan en el espacio repentinos «estallidos» de rayos gamma, grandes explosiones cuyo brillo es tal que llega a eclipsar incluso al de las galaxias en que se producen. Se trata de los fenómenos más brillantes y energéticos de todo el Universo y su origen es motivo de controversia. Ahora, un grupo de investigadores británicos de la Universidad de Leeds cree haber encontrado una explicación. Los GRB (del inglés Gamma Ray Burst) surgen cuando un agujero negro invade una estrella vecina y la devora rápidamente desde su interior.

Los GRB son intensas emisiones de rayos gamma, parecidas a las que se pueden registrar después de una explosión nuclear, pero infinitamente más intensas. Suelen proceder de estrellas muy masivas durante sus últimos instantes de existencia. Según la explicación convencional, los estallidos de rayos gamma se producen cuando, en el momento de su colapso, una legión de neutrinos calienta el plasma del disco de materia que se forma alrededor de la estrella moribunda.
Devorada desde dentroLa cantidad de energía liberada en el proceso es aterradoramente grande. Tanto, que si un acontecimiento así se produjera en alguna de las estrellas de nuestro vecindario, pondría en serio peligro la continuidad de la vida en la Tierra. Ya en 2005, un equipo de investigadores de la Universidad de Kansas propuso que la gran extinción del Ordovítico de hace unos 450 millones de años (la segunda mayor de todas las sucedidas en la Tierra, con el 85% de todas las especies desaparecidas) se debió a uno de estos acontecimientos. Aunque faltan pruebas más sólidas que demuestren que efectivamente fue así.
Ahora, un grupo de investigadores de la Universidad de Leeds ha ofrecido una explicación alternativa al origen de los GRB: los letales chorros de rayos gamma proceden directamente del interior de agujeros negros en el momento de «invadir» una estrella vecina y devorarla por completo. La idea se basa en recientes observaciones realizadas con el satélite Swift y que son incompatibles con la explicación estándar de los neutrinos.
Más bien se trata, según los científicos, de un orígen electromagnético de los chorros, un campo causado por la rápida rotación del agujero negro y cuya fuerza haría las funciones de una especie de «acelerador» para el GRB. El modelo propuesto no podría funcionar si el origen de la emisión gamma fuera un único cuerpo (una gran estrella) en el momento de su colapso. Necesita de un sistema binario (formado por dos estrellas) uno de cuyos miembros sea un agujero negro. Y que ese agujero negro, además, como un auténtico parásito espacial, penetre en la estrella normal, la destroce con su enorme fuerza gravitatoria y, finalmente, la devore desde dentro.
Satélites de vigilancia«El modelo basado en neutrinos no puede explicar chorros de rayos gamma muy duraderos (la duración de un GRB oscila entre pocos segundos y varias horas), pero el mecanismo magnético sí -afirma el profesor Komissarov, de la Escuela de Matemáticas de la Universidad de Leeds-. Nuestro conocimiento sobre la cantidad de materia que se acumula alrededor de un agujero negro y la velocidad de rotación de una estrella nos permite calcular cómo de grandes y prolongados serán estos estallidos. Y los resultados de nuestro modelo se adaptan muy bien a las observaciones de GRB realizadas por satélite».
Actualmente, existen varios satélites en funcionamiento especialmente diseñados para detectar y estudiar estos misteriosos «chorros» de rayos gamma. Entre ellos, el HETE-2 (Explorador de Fuentes Transitorias de Alta energía 2), el Observatorio de Rayos X Chandra o, más reciente, el ya citado Swift.

10 septiembre 2009

La Galaxia “Butterfly”

Filed under: Astronomía — Elias @ 02:20

First awesome pictures from refurbished Hubble telescope shows the Universe in more detail than ever before

Space has never looked more beautiful.

These stunning images  –  taken by the rejuvenated Hubble space telescope  –  have captured the jewel-bright colours of colliding galaxies, exploding stars and glowing nebulae.

They are Hubble’s first deep space photos since its repair mission in May and are sharper than any images taken before by the orbiting satellite.

This celestial object - NGC 6302 - looks like a delicate butterfly but is far from serene: What resemble dainty butterfly wings are actually boiling cauldrons of gas heated to more than 36,000 degrees Fahrenheit. The gas is tearing across space at more than 600,000 miles an hour - fast enough to travel from Earth to the moon in 24 minutes. A dying star that was once about five times the mass of the Sun is at the centre of this fury. It has ejected its envelope of gases and is now unleashing ultraviolet radiation that is making the cast-off material glow. This object is an example of a planetary nebula, so-named because many of them have a round appearance resembling that of a planet when viewed through a small telescope. The Wide Field Camera 3 (WFC3), a new camera aboard NASA’s Hubble Space Telescope, snapped this image of the planetary nebula, catalogued as NGC 6302, but more popularly called the Bug Nebula or the Butterfly Nebula. WFC3 was installed by NASA astronauts in May 2009, during the servicing mission to upgrade and repair the 19-year-old Hubble telescope. NGC 6302 lies within our Milky Way galaxy, roughly 3,800 light-years away in the constellation Scorpius. The 'butterfly' stretches for more than two light years, which is about half the distance from the Sun to the nearest star, Alpha Centauri

This celestial object - NGC 6302 - looks like a delicate butterfly but is far from serene: What resemble dainty butterfly wings are actually boiling cauldrons of gas heated to more than 36,000 degrees Fahrenheit. The gas is tearing across space at more than 600,000 miles an hour - fast enough to travel from Earth to the moon in 24 minutes. A dying star that was once about five times the mass of the Sun is at the centre of this fury. It has ejected its envelope of gases and is now unleashing ultraviolet radiation that is making the cast-off material glow. This object is an example of a planetary nebula, so-named because many of them have a round appearance resembling that of a planet when viewed through a small telescope. The Wide Field Camera 3 (WFC3), a new camera aboard NASA’s Hubble Space Telescope, snapped this image of the planetary nebula, catalogued as NGC 6302, but more popularly called the Bug Nebula or the Butterfly Nebula. WFC3 was installed by NASA astronauts in May 2009, during the servicing mission to upgrade and repair the 19-year-old Hubble telescope. NGC 6302 lies within our Milky Way galaxy, roughly 3,800 light-years away in the constellation Scorpius. The 'butterfly' stretches for more than two light years, which is about half the distance from the Sun to the nearest star, Alpha Centauri

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3 septiembre 2009

Venus

Filed under: Astronomía — Elias @ 01:50

Aprender sobre este planeta, cuya superficie alcanza temperaturas de 500 grados, significa entender mejor el nuestro

Imagen de la atmósfera venusiana, tomada por Venus Express.- ESA / MPS / DLR / IDA

Imagen de la atmósfera venusiana, tomada por Venus Express.- ESA / MPS / DLR / IDA

Al mirar en la dirección de la puesta o salida del Sol, se ve un objeto que brilla con particular intensidad. Ahora sabemos que en realidad no es una estrella, sino un planeta, pero para los antiguos era un icono místico. Por su brillo y belleza se le otorgó el nombre de la diosa Venus. Venus, el lucero del alba, es el objeto más brillante del firmamento, con el permiso de nuestro Sol y Luna.

Sin embargo, esta bella fachada de Venus oculta un mundo infernal. Imaginemos. Un enorme efecto invernadero ha dejado una superficie basáltica yerma, con temperaturas en torno a los 500 grados centígrados, en las que el plomo se licuaría. La presión en la superficie, 90 veces superior a la nuestra en la Tierra, es aplastante. La atmósfera de CO2 es irrespirable, sin oxígeno. Hay densas nubes, continuas, de 20-30 kilómetros de profundidad, compuestas de ácido sulfúrico, capaces de atravesar la piel en segundos. Los pocos rayos de sol que atraviesan este manto se tornan rojizos, dejando un paisaje de tonos anaranjados, sin posibilidad de disfrutar otros colores.

Pero este objeto celeste ofrece una especial fascinación, ya que es un planeta gemelo a la Tierra, en situación, tamaño y origen dentro del Sistema Solar. Entender este planeta y su evolución significa entender mejor el nuestro y hacia donde se encamina.

La sonda Venus Express (VEX), de la Agencia Europea del Espacio (ESA), es un laboratorio robótico que orbita Venus con el objetivo de comprender los misterios de un planeta tan parecido a la Tierra, y a la vez tan diferente. VEX tiene instrumentos capaces de atravesar las densas nubes y llegar incluso a la superficie venusiana

Desde su llegada a Venus, en abril de 2006, VEX monitoriza la atmósfera de Venus, su magnetosfera y su superficie. Hasta 1 giga byte de datos son transmitidos diariamente por la pequeña sonda para que los científicos de todo el mundo levanten el velo de Venus.

Luz infrarroja obtenidas por el instrumento VIRTIS de Venus Express, desde una altura de 66.000 kilómetros sobre la superficie venusiana.- ESA / VIRTIS

Luz infrarroja obtenidas por el instrumento VIRTIS de Venus Express, desde una altura de 66.000 kilómetros sobre la superficie venusiana.- ESA / VIRTIS

Tormentas gigantescas y nubes de ácido sulfúrico

VEX ha realizado ya importantes descubrimientos. Ha caracterizado una enorme tormenta que permanentemente azota el polo sur del planeta. Del tamaño de Europa, la gigantesca masa de gases rota en torno a varios ojos de huracán, 2, 3, o incluso 4, que cambian de un día para otro.

En el 2007 se anunció la detección de rayos y tormentas eléctricas en Venus. Ahora es posible detectar diariamente cientos de eventos eléctricos en la atmósfera y las nubes ácidas de Venus.

VEX también ha caracterizado la superrotación de Venus. Este fenómeno se da cuando la atmósfera de un planeta rota mucho más rápidamente que su superficie. Así, los datos indican que las nubes altas de Venus se desplazan a más de 370 kilometros por hora, mientras que la superficie esta casi quieta. En dicha capa, a unos 60 kilometros de altura, tardaríamos unos 4 días en dar la vuelta al planeta, mientras que la superficie tardaría 243 días.

Más parecida a la Tierra

El pasado julio se completó el primer mapa de superficie en el infrarrojo del hemisferio sur, revelando algunas características nunca vistas. Las altas planicies de Phoebe y Alpha Regio muestran evidencias de rocas muy antiguas de colores claros. En la Tierra estas estructuras indican la presencia de granito, roca formada por la subducción del basalto volcánico en presencia de agua. La presencia de granito significaría que Venus fue mucho más parecida a la Tierra de lo que pensábamos, ya que indicaría un pasado con grandes cantidades de agua y con tectónica de placas.

También hace poco, el 19 de julio apareció en la atmósfera de Venus una misteriosa mancha brillante. Las imágenes diarias tomadas por Venus Express revelan que la gran mancha apareció de hecho 4 días antes, y duró unas 2 semanas. Podría deberse a una erupción volcánica, o una erupción solar inesperada.

Soy ingeniero de operaciones científicas de Venus Express. Trabajo en ESAC, el centro de astronomía y exploración planetaria de la Agencia Espacial Europea, en Villanueva de la Cañada, cerca de Madrid. Nuestro equipo idea las operaciones que VEX realiza diariamente. Es una labor muy intensa, que requiere cooperación de equipos científicos situados por todo el mundo. Madrid es por tanto el eje en Europa de las operaciones científicas de misiones planetarias. Una labor de gran responsabilidad, y muy reconfortante cuando se realizan descubrimientos como éstos.

¿Hubo un calentamiento global en Venus?

Lo principal es poner todos estos descubrimientos en relación con lo que ocurre en la Tierra. Venus nos da pistas fundamentales de procesos globales fundamentales para los seres vivos, como por ejemplo el efecto invernadero. Allí actúa actualmente con intensidad inusitada, y sin embargo se cree que en el pasado Venus fue muy similar a la Tierra. ¿Por qué Venus evolucionó de forma diferente a la Tierra, convirtiéndose en una olla a presión? ¿Puede suceder tal calentamiento global en la Tierra? ¿Podría la acción humana en el medio ambiente precipitar el proceso? Si podemos responder estas preguntas daremos un gran paso para averiguar cómo evolucionará la Tierra a medio plazo.

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